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La extraña palma cubana que semeja un chupa chups y da albergue a miles de murciélagos

Existe en Cuba una extraña palma endémica que por su follaje exuberante y globoso semeja un chupa chups erguido en la campiña. Su nombre científico es Copernicia vespertilinoum, pero todos la conocen como palma jata o jata de los murciélagos. Este último nombre lo recibe por hospedar entre sus enmarañadas hojas enormes colonias de murciélagos.

La jata de los murciélagos es una muy extraña especie de palma que se encuentra sólo en la parte centro oriental de Cuba y en locaciones aisladas, estando totalmente ausente en el occidente del país. No posee parentesco alguno con la palma real ni con ninguna de las otras especies comunes en nuestro suelo y en plena adultez alcanza una altura de 12 a 14 metros y unos 35 cm de diámetro en su tronco.

Su copa es muy tupida y está compuesta por una infinidad de penachos en estrecho contacto que va conformando una esfera. De la mitad del copo hacia arriba los penachos se mantienen verdes y erguidos y de la mitad hacia abajo permanecen secos y semicolgantes. Es en esa parte inferior de la palma donde habitan enormes colonias de murciélagos de una especie también endémica de Cuba que ha evolucionado en estrecha simbiosis con la planta.

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La palma jata se asemeja a un chupa chups y da albergue a miles de murciélagos

La relación entre la palma jata y el mormopterus minutos, que es el nombre científico de la especie de murciélago que la habita, es sumamente beneficiosa para ambas partes: La planta brinda refugio al murciélago y este a su vez la fertiliza con su guano, uno de los mejores abonos naturales que existe.

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Como todos los murciélagos, el mormopterus minutos es de hábitos nocturnos. Las colonias que suelen agrupar de dos mil a ocho mil individuos por palma jata comienzan a abandonar sus refugios al anochecer para alimentarse y regresan antes de la salida del Sol. Esta especie de murciélago se alimenta exclusivamente de insectos que caza al vuelo por lo que funciona como un controlador biológico.

Las palmas jatas ocupadas por los murciélagos son fácilmente inidentificables por estar su tronco rodeado de guano. Sin embargo, al ser el excremento de murciélago el mejor fertilizante natural que existe, el guano suele ser recogido por los campesinos cubanos que lo utilizan en mejorar sus suelos.

Sin embargo, a pesar de lo ventajosa de la relación entre la palma jata y el murciélago esta simbiosis no es eterna. La ocupación de la planta es necesariamente transitoria porque la orina y los excrementos de los animales terminan por pudrir los peciolos secos en que se cobijan. De ahí que la colonia se vea obligada a emigrar para ocupar otra palma disponible. Continuando así una de las relaciones más curiosas y mutuamente beneficiosas que existe en la naturaleza entre una planta y un mamífero.

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